"Veteranendag is geen herdenking, maar een nationaal evenement waar heel Nederland haar meer dan 100.000 veteranen, die zijn ingezet in dienst van de vrede, nu en in het verleden, bedankt. Voor ons veteranen is het een dag om bij elkaar te komen, herinneringen opm te halen en daar waar nodig elkaar te steunen. Kortom een saamhorigheidsgevoel en om gezelligheid te ervaren en aansluitend samen het defilé te lopen dat door onze Koning wordt afgenomen", legt Mensink uit. 

"Er zijn meer dan 100.000 veteranen in Nederland, waarvan er gemiddeld 4.000 deelnemen aan het defilé te Den Haag. Er zit een heel programma aan vast voor genodigden in de Ridderzaal op het Binnenhof met aansluitend een medaille-uitreiking en vervolgens het nationaal defilé, waarin veteranen meelopen, oude legervoertuigen rijden, en waar een belangrijke rol is weggelegd voor Zijne Majesteit Koning Willem-Alexander."

Er is geen hiërarchie, je bent met zijn allen bij elkaar

De groep is zeer gemêleerd. "Mensen denken bij veteranen nog wel eens aan stokoude mannen volgehangen met medailles", zegt detachementscommandant Mensink, die met haar 50 jaar zeker niet de jongste is. Ter versterking geeft ze een aantal cijfers. "Er zijn in Nederland 28.300 veteranen in de leeftijd van 18 tot 40 jaar. En de groep 40-60 jaar telt 25.850 veteranen. De groep 60+, die Nederlanders vaak als veteranen zien, telt 33.100 personen. Uit de Tweede Wereldoorlog waren bijvoorbeeld in 1990 nog 135.000 veteranen, nu zijn dat er 1950. Een dergelijk verloop zie je ook uit de oorlogen in Nederlands Indië en Korea. De diverse vredesmissies geven juist een tegenovergesteld beeld."

"Er is geen hiërarchie, je bent met zijn allen bij elkaar", zegt de Nieuw-Vennepse, die haar partner bij de marine vond en 22 jaar met hem samenwoont. "Dat is het mooie aan de Nederlandse Veteranendag. Alle leeftijden, rangen en standen lopen door elkaar. Wij merken als vrouwen wel dat het geweldig wordt ervaren als we voorbij komen met ons peloton. Er wordt best wat gejoeld en extra geklapt; 'daar hebben we de meisjes', klinkt het. Voor mij geldt wel : hoe ouder, hoe meer respect. Wij hebben twee dames van 96 en 97 jaar in ons peloton, die worden de hele dag in een rolstoel rond geduwd. Uiteraard gaan zij voorop in ons peloton."

Maar het evenement is ook een gelegenheid waarop de Nederlandse bevolking waardering en erkenning kan uitdragen voor veteranen. Mensink vindt dat zeker nodig: "De Nederlandse samenleving moet weten wie er hebben gevochten of andere activiteiten in het kader van vrede en veiligheid hebben verricht. Sommigen weten niet eens dat de buurman of buurvrouw veteraan is. In de Tweede Wereldoorlog vochten mensen voor ons, nu doen wij dat voor anderen. Het gaat over het voortbestaan van ons land. Als je niets doet, heb je kans dat ze ‘straks‘ hier staan. Nederlanders mogen daar best jaarlijks bij stil staan dat veiligheid en vrijheid geen gewoonterecht is."

Het doet ons goed om elkaar op die manier door deze periode heen te slepen en te ondersteunen

Mensink en haar bevriende veteranen vinden het zeer jammer dat het evenement dit jaar niet door kon gaan. "De dames in mijn peloton hadden er enorm naar uitgekeken. We zaten zaterdag allemaal voor de buis, en de Veteranenvlag hing uit. Maar je hebt de jaarlijkse ontmoeting met veel mensen gemist. We kijken nu uit naar de Lokale Veteranendag Haarlemmermeer, die op 10 oktober gepland staat. Ik vrees dat deze wegens Covid 19 ook niet doorgaat. Vervelend voor de bijna 600 veteranen in onze gemeente en juist in dit speciale jaar van 75 jaar vrijheid.”

Om de COVID-19 periode een beetje goed door te komen, wandelt Mensink regelmatig samen met collega’s én veteranenvriendinnen Manuela Wibier en Gerda de Ruijte. "Het doet ons goed om elkaar op die manier door deze periode heen te slepen en te ondersteunen. Uiteraard houden we rekening met de RIVM-maatregelen en zien mensen ons in ganzenpas op 1,5 meter lopen. Maar voor de foto hebben we een uitzondering gemaakt."

Volgend jaar is de marinevrouw er weer gewoon bij. Met reden. Ze is meerdere keren op uitzending geweest. "Voor de kust van voormalig Joegoslavië tijdens de operatie Sharp Guard en in de Middellandse Zee voor operatie Active Endeavour. Verder was ik twee keer op een landmissie, in Afghanistan en Somalië."

Eigen foto
Foto: Eigen foto
Om de COVID-19 periode een beetje goed door te komen, wandelt Mensink regelmatig samen met collega’s én veteranenvriendinnen Manuela Wibier en Gerda de Ruijte.